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Lebanon ready to Join East Mediterranean Race for Oil and Gas (en/fr)

Reuters reported yesterday, that Lebanon intends to restart its first oil and gas licensing round after a three-year delay, the energy minister said on Thursday, hoping to kick-start the development of a hydrocarbon industry stalled by national political paralysis.

Lebanon will auction energy-development rights to five offshore areas and adopt production-sharing contracts to attract international investors as the tiny country seeks to join a regional race to tap oil and gas wealth in the eastern Mediterranean.

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The country’s offshore resources could bring a major economic boost to a country whose financial mainstays including tourism have been hit by conflict in the region and Beirut’s own political turmoil. But analysts warn of challenges ahead and that investor confidence has been shaken by the setbacks.

The government may qualify more bidders for its first sale of offshore energy licenses, and it plans later to announce dates for the historic auction, Energy Minister Cesar Abi Khalil said Thursday in Beirut. He made his comments a day after Lebanon’s cabinet approved two decrees allowing the nation to move ahead with the sale, ending three years of delays.

“The number of blocks that will be auctioned off in the first licensing round will be five, in line with the gradual auctioning strategy we are pursuing,” Khalil said at a news conference at the ministry’s headquarters. The government plans eventually to offer a total of 10 offshore blocks for exploration.

Lebanon has lagged behind neighboring Israel, Cyprus and Egypt in developing oil and gas deposits that may lie beneath its share of the Mediterranean Sea. Three years ago, former Energy Minister Gebran Bassil said seismic surveys showed the country could hold at least 96 trillion cubic feet of gas and 850 million barrels of oil.

ExxonMobil, Eni, Chevron Corp., Petroleo Brasileiro SA and Royal Dutch Shell Plc are among companies already qualified to bid as operators. Thirty-four companies are qualified as non-operators, including Marathon Oil Corp., OMV AG and Dana Petroleum Plc. 

For Reuters, with large debt, stagnant growth and bearing the costs of more than 1 million refugees from neighboring Syria’s conflict, Lebanon would benefit from the revenues, job creation and increased economic activity that might accompany a hydrocarbon industry.

But analysts urge caution, saying until drills actually break ground, there is no way of telling how much gas or oil there really is and potential economic impact is a complete unknown.

Bloomberg adds that production-sharing contracts will enable investors to share any oil and gas output with the Lebanese government, in contrast to service contracts that would pay the companies a fixed fee for whatever they produce, regardless of market prices.

Lebanese law requires that money from the sale of oil and natural gas be deposited into a national sovereign wealth fund. A law to establish such a fund is currently being studied, Khalil said.

oil and gas fields eastern mediterranean map

Additional reading:

*English Sources:Reuters, Bloomberg

Français:

Le conseil des ministres a adopté début janvier les deux décrets nécessaires à l’attribution des licences pour l’exploration du gaz et du pétrole offshore du pays ainsi que les modalités du contrat devant lier l’État aux futurs concessionnaires.

Quant aux ressources libanaises, des études sismiques, réalisées entre 2010 et 2013, tendraient à prouver que le pays possède quelque 96 000 milliards de mètres cubes de gaz naturel et l’équivalent de 850 millions de barils de pétrole dans sa zone économique exclusive (25 500 km2).

Les deux décrets adoptés lors du Conseil des ministres de janvier, sont en fait déjà anciens :  ils ont été rédigés par l’Autorité de l’énergie (LPA) et déposés en mars 2013 par le ministère de l’Énergie de l’époque à la présidence du Conseil des ministres. Ces deux décrets définissent respectivement les coordonnées des dix blocs de concessions prévus dans la Zone économique exclusive (ZEE) du Liban, et les modalités du contrat type d’exploration et de production devant lier l’État aux concessionnaires.

« Les blocs seront déterminés en fonction des études réalisées par l’Autorité de l’énergie (LPA) », a précisé M. Abi Khalil, écartant ainsi l’hypothèse de l’attribution de la totalité des blocs dès la première phase d’attribution des licences d’exploration. La veille, le ministre de l’Éducation et de l’Enseignement supérieur, Marwan Hamadé (proche du Parti socialiste progressiste, PSP), avait affirmé à L’Orient-Le Jour que « l’ouverture des trois blocs du Sud (8, 9 et 10), d’un bloc au centre et un autre au Nord » a été évoquée lors du Conseil des ministres de mercredi, suite à l’accord politique noué en juillet dernier entre Nabih Berry (Amal) et Gebran Bassil (CPL).

En outre, le Conseil des ministres a également décidé également la création d’un comité interministériel, présidé par M. Hariri et incluant les ministres de l’Énergie, des Finances, et de la Planification, qui devra élaborer – en collaboration avec la LPA – une loi sur la création d’un fonds souverain.

*Sources: L’Orient le Jour et Reuters

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